Dennis Ritchie, l’autre génie mort en octobre 2011

Dennis Ritchie, l’autre génie mort en octobre 2011

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Il était l’un des plus grands informaticiens de l’histoire, sinon le plus grand. Dennis Ritchie aurait mérité les honneurs de la planète entière, mais il est décédé dans l’indifférence, au moment où tout le monde parlait de la disparition de Steve Jobs, qui avait succombé quelques jours plus tôt à un cancer. Pas une seule dépêche n’a évoqué son nom. Pourtant, la plupart des ordinateurs, mais aussi des smartphones, des tablettes, des GPS, des modems, des routeurs ou même certains Frigidaire lui doivent la vie. Créateur du langage de programmation C et cocréateur d’Unix (avec Kenneth Thompson), il est à l’origine de l’informatique moderne qui, sans lui, aurait un visage totalement différent.

Né en 1941 dans l’État de New York, Dennis Ritchie se consacre très vite à sa passion : l’informatique. Dans les années soixante, cela signifie passer des journées dans de gigantesques salles, où des ordinateurs pharaoniques tiennent à peine. On est loin de la miniaturisation et de l’ordinateur personnel. Suivant les pas de son père, Dennis Ritchie rejoint Bell Labs en 1967, un an avant de soutenir sa thèse à Harvard. Il ne quittera jamais ces laboratoires, malgré des changements profonds dans les structures : Bell est passé entre les mains de l’opérateur américain AT&T, puis a rejoint la nouvelle filiale Lucent, avant de fusionner avec Alcatel au sein d’Alcatel-Lucent.

« Mes premières années d’étude m’ont convaincu que je n’étais pas assez intelligent pour être physicien, et que les ordinateurs étaient cool », écrivait-il sur sa page autobiographique. Humble, très discret et toujours attentif à associer ses collaborateurs à ses multiples réussites, il n’a jamais eu l’aura médiatique d’un Steve Jobs. Récompensé notamment par le prestigieux prix Turing (souvent qualifié de « Nobel » de l’informatique), son nom restera à jamais une référence pour tous ceux, développeurs et informaticiens, qui regardent « sous le capot » des appareils qu’ils créent, optimisent ou utilisent.

 

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