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An ambulance attends the scene after a tree fell on a large crowd gathered as part of a traditional religious festival in the outskirts of Funchal, the capital of Madeira island, Portugal. Portuguese media has reported that several people have died crushed by the falling tree. (Catarina Nunes/Diario de Noticias da Madeira, via AP)

Douze personnes sont mortes écrasées et une cinquantaine ont été blessées mardi par la chute d’un arbre lors d’une fête religieuse à Madère, ont annoncé les autorités de l’île portugaise.

Le drame est survenu en milieu de journée, quand un chêne vieux de 200 ans est tombé sur une foule de fidèles qui allumaient des bougies près d’une fontaine devant une image de Notre-Dame du Mont.

Cette fontaine, située dans un jardin botanique à 5 km du centre-ville de la capitale Funchal, est entourée de plusieurs arbres centenaires et attire chaque année de nombreux habitants de Madère lors de la fête du Mont.

L’arbre est tombé à l’endroit où les gens déposaient des bougies
Sur les images d’une vidéo amateur diffusée par la chaîne publique RTP, on voit l’arbre tomber sur la foule, provoquant la fuite de dizaines de personnes en panique.

« On a entendu un bruit sec puis l’arbre est tombé pile à l’endroit où les gens déposaient des bougies, les personnes assises sur les bancs près de la fontaine ont aussi été touchées », a déclaré un témoin du drame, Domingos Perestrelo, à la chaîne de télévision SIC Noticias.

« Il y a eu un grand mouvement de panique, c’est arrivé en pleine messe, environ une demi-heure avant le début de la procession, il y avait beaucoup de monde », a-t-il ajouté.

Un périmètre de sécurité a été dressé tout autour du lieu de culte, où des fidèles consternés s’agglutinaient pour obtenir des informations sur les victimes ou pour aider les services de secours.

Trois jours de deuil régional ont été décrétés, a annoncé le président du gouvernement régional, Miguel Albuquerque.

Le Premier ministre du gouvernement national, Antonio Costa, a aussitôt exprimé ses condoléances « aux familles et aux amis des victimes de l’accident à Madère », tandis que le président de la République, Marcelo Rebelo de Sousa, devait se rendre sur place dans les prochaines heures.

Le club de football du Maritimo Funchal a également manifesté son « profond chagrin pour la tragédie survenue à Monte ».

Madère est l’île la plus importante d’un archipel d’origine volcanique situé dans l’océan Atlantique au large des côtes marocaines, très prisé des touristes étrangers en raison de sa beauté naturelle et de la douceur de son climat. L’île reste toutefois marquée par les inondations et les glissements de terrain qui ont fait plus de 50 morts en février 2010, notamment dans la capitale Funchal.

L’été dernier, un important incendie avait provoqué l’annulation de la fête religieuse en l’honneur de Notre-Dame du Mont.

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